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Le Canal de Panama à Gatun

Le Canal de Panama est une des plus importantes constructions réalisées au siècle dernier. Ce canal de 77 kilomètres reliant l’Océan Atlantique à l’Océan Pacifique permet en effet aux navires de raccourcir considérablement les distances et les dangers que représentaient le passage du Cap Horn au sud du Chili et de l’Argentine.

L’idée d’un canal entre les deux océans remontent au 16ème siècle quand l’empereur Charles Quint, influencé par le navigateur portugais Antonio Galvao, le suggéra pour faciliter le transport des marchandises entre le Pérou et l’Espagne.

Mais le projet pris réellement forme qu’à la fin du 19ème siècle quand Ferdinand de Lesseps, qui venait de réaliser le Canal de Suez en 1858, donna l’idée aux français d’entreprendre les travaux d’un canal sans écluse au Panama en février 1881. Mais le climat tropical et les fièvres eurent raison des efforts des français en décembre 1888.

Ce sont les américains qui prirent la suite des français en 1903, les États Unis obtenant de l’État du Panama la concession d’exploitation du canal pour une période de 99 ans. Le canal sera finalement achevé en 1914 et le 15 août l’Ancon sera le premier navire à relier les deux océans en traversant l’isthme de Panama en Amérique Centrale.

Le Canal de Panama possède trois systèmes d’écluses sur différents canaux et d’un lac, le Lac de Gatun au nord qui représente la plus grande surface navigable, longue de 24 kilomètres. Le lac artificiel d’Alajuela à l’est fait office de réservoir avec le Barrage Madden sur le Rio Chagres, permettant de réguler le niveau des eaux du canal avec le barrage de Gatun au nord-ouest.

Les navires qui viennent de l’Océan Atlantique entrent dans le canal au niveau de la Baie Limon au nord avant de transiter par les écluses de Gatun. Après avoir naviguer dans les eaux du lac de Gatun, le parcours se poursuit en empruntant le Rio Chagres puis un canal appelé Coupe Gaillard ou Coupe Culebra sur plus de 12 kilomètres jusqu’à l’écluse Pedro Miguel.

L’écluse Pedro Miguel amène les bateaux jusqu’au lac de Miraflores qui se situe à 16 mètres en dessous du niveau de la mer. Après avoir traversé le lac sur une distance de moins de 2 kilomètres, il faut emprunter les écluses de Miraflores qui permettent de remonter sur le canal de 13 kilomètres qui amènera les navires jusqu’à l’océan Pacifique en passant sous le Pont des Amériques à Balboa, non loin de la capitale Panama City.

Chaque année ce sont plus de 14 000 navires de tous types qui empruntent le Canal de Panama, la traversée durant environ 9 heures. Celui-ci à été rétrocédé par les américains au Panama le 31 décembre 1999.

Essentiellement destiné au trafic marchand, le Canal de Panama fait l’objet également de superbes croisières reliant les deux océans et permettant de découvrir de paysages magnifiques en navigant entre les îles créées lors de la formation du lac de Gatun.

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